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视障软件工程师:盲人也能“看”照片

2016年03月25日 来源:知社学术圈

人工智能的发展如火如荼,科技巨头们也不忘惠及残障人士。微软、雅虎、苹果、脸书都在这条路上探索,改善残疾人用户的使用体验。让我们以Facebook为例,看看他们都做了什么。

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日益增长的“小众”需求

今天的社会生活已经非常网络化,求职、购物、搜索资料,很多事情都直接在线上完成。随着上网需求人口的不断增长,网络的便捷性和可访问性,尤其对于残障用户来说就变得越发重要。

然而直到今天,很少有网站能够照顾到残障人士的使用体验。微软、雅虎、苹果这样的网络巨头正在进行相关的研发,旨在将服务覆盖到每个人身上。

目前主要在推进的是将可访问性 (accessibility) 加入到计算机程序中,并帮助软件开发人员学习如何构建对残障用户友好的网站和app客户端。比如通过屏幕读取、嘴控操纵杆、隐藏式字幕和眼球追踪技术等。

据美国疾病控制与预防中心统计,每五个美国人中就有一名具有某种程度的残疾。从全球来看,初步估计约有15%的人口,也就是10亿人有残疾。而中国残疾人福利基金会副理事长费薇近日也提到,中国现有残疾人8500万。对于科技公司来说,这不仅是人性化开发, 同时也是一个市场机遇。

残疾人无法上网,绝不仅仅是这简单的几个字能够表达的,他们将在各方面处于劣势。很可能由于访问的障碍,导致他们无法申请本可以胜任的工作,无法买到本可以下单的商品,甚至因此要以更高的费用从其他途径获取。而很多网站都需要填的验证码,可能会要了他们的命。

这几天美国正在举行第31届国际技术与残疾人会议,其中对于残障用户相关的技术研发备受瞩目。无论是身体残疾还是智力障碍,最新技术都进行了一定的针对。

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通过语言来“看”照片

马特·金 (Matt King) 是Facebook的一位软件工程师,也许你无法想象,他从大学时代开始就几乎失明了。目前他所从事的开发可通过屏幕读取程序将网页和文档内容转化为合成语音。不过他个人每天都面对着很大的挑战:约有一半的网站对于他来说是没法去浏览的。

“其实现在还没有什么特别好的产品,能够让残障用户的使用体验像普通人那么舒服。” 马特·金这样说。他目前所在的团队主要关注可访问性,除屏幕读取外,他们还提供视频的隐藏字幕,以及为无法使用鼠标者提供便捷键盘。

目前Facebook正在重新设计他们的网站和app端,这简直是头脑风暴出来的未来主义产品,能够借助人工智能来改善残疾用户的使用体验。

预计今年4月上线的自动解说功能,将能够为那些视障人士描述照片中的内容,以达到帮他们“看”照片的效果。

现在网络上充斥着照片与视频,这对于视力障碍人士来说是很大的挑战。马特·金说:“尽管可以从文字说明和评论中猜到些什么,但当你无法看到照片时,真得觉得被隔离在朋友圈子之外了。”

任何细微的信息可能都有所帮助。金介绍,当一个朋友更新了头像而没有文字说明时,新功能会告诉我,照片里那个人在笑;而有人从手机直接上传了照片时,我也会得到语音报告:“照片可能包括:两个人,一个小孩,在笑,户外。”

“这当然只是初步功能,”金表示。Facebook希望进一步提供更丰富直接的自动图片描述,然后他们还要进军视频领域。“这简直太棒了,我们真的希望能够将每个人都包括进来。”

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Facebook的“共情实验室”

为了更好地测试产品,Facebook专门构建了“共情实验室”。在一条长长的过道边,摆满了便捷键盘、盲文书写器以及语音合成系统等等,时刻提醒着工程师们要牢记可访问性的重要。

在加入Facebook以前,马特·金曾就职于IBM。回忆当初,他讲道,在2009年他注册使用Facebook的时候,那体验简直令人沮丧。当时的社交网络里满是令人不解的按钮和图形,又没有标签说明,他简直不知道如何下手。“别人用15或20分钟就干完的事,我要花几个小时。”

如今,他已经能像普通人那样快速地浏览新闻推送了。

结语

这些具有社会眼光的科技公司所从事的残障人士相关研发固然是值得鼓励的,但要真正把这种“照顾”转化为常态,恐怕还需要法律层面的支持。例如,要求政府、图书馆、博物馆、求职购物网站等在线窗口必须提供残疾人绿色通道。只有这样,社会才是一个更完整的社会。


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